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身跨两类的鸭嘴兽

        自然界中还有一种动物,它具有哺乳动物的特点:用乳汁喂养幼仔;同时又具有爬行类、鸟类的特点:生殖孔与排泄孔全在一起,生殖方式是卵生,而且还孵卵。它的嘴外形又像鸭子的嘴。从发现这种动物到给它定名,这中间经过了漫长的100年,在反复琢磨后,科学家们才给它起了一个合适的名字--“鸭嘴兽”。
        为什么给鸭嘴兽定名这么困难呢?是因为鸭嘴兽身上有许多稀奇古怪的地方。
        从它的外形来看,就很奇特。它的身体像兽类,全身被毛,毛是浓密的短毛,体形为流线形,身长约50厘米左右。它的嘴是颌部的延长,外形极似鸭子的嘴。别看它的嘴像鸭嘴,可比鸭嘴高级得多了。它的嘴里面是角质的,覆盖在角质上面的是一层柔软的、富有弹性的黑色皮肤,皮肤里还有一些特殊的结构,能感觉到动物肌肉里电场的移动。这使得鸭嘴兽的嘴能准确地把藏在水底淤泥里的小动物捕捉到。它的嘴的前缘还有脊纹,可以咬碎或咬紧食物,下颌两旁还有“过滤器”,把水挤压出去。
        从鸭嘴兽的头部看不出长着耳朵,实际上它也有耳孔,它没有的只是外耳,当它在潜水的时候,耳孔和眼紧靠在一起,耳孔和眼睛上的肌肉褶皱把耳孔和眼睛严密地遮盖起来,水无法进入。
        鸭嘴兽有短而粗的四肢。更为特别的是与它那四肢比例不相称的发达的脚,脚上长着蹼。当它在水中游泳的时候,蹼便伸到爪外;当它在陆上的时候,蹼就缩回去,好像一把折扇,可以打开、关上一样。鸭嘴兽的爪极其锐利,当它为自己建造洞穴的时候,其爪好似挖土机,大约15分钟就可以挖出深50厘米的洞穴。鸭嘴兽的爪子不仅锐利,在雄兽后脚的大拇趾上还长着锋利的角质距,终身都存在。这个角质距能分泌毒液,此毒液能使狗很快死去。如果到了兔子的皮下,两分钟之内家兔也死去了,可见距分泌的毒液毒性之大。如果人碰到了毒液,及时治疗是可以痊愈的。
        鸭嘴兽的尾扁而平,样子像船上的舵,起到了舵的作用,尾长约是体长的1/3~1/4左右。它的尾不仅起到舵的作用,尾巴还会铲土造墙。墙的厚度有20~30厘米左右。可见鸭嘴兽的尾巴力气之大。
        鸭嘴兽喜欢在水边挖洞而居,尤其是在近水的树下建造它自己的地下室。地下室有两个洞口,一个在水下,一个在岸上。岸上的洞口容易被敌害发现,鸭嘴兽就在洞口用杂草、碎石伪装起来,这样敌害就不容易发现了。水下的那个洞口主要是为了到水下觅食方便,还有逃避敌害的作用。
        鸭嘴兽主要在水中捕食小鱼虾、青蛙、螺蛳、蚯蚓等食物。由于它的活动量大所以食量也很大。鸭嘴兽的食量几乎和它的体重相等,有人观察到一只鸭嘴兽一天吃了540条蚯蚓,2~3只虾,还有两只小青蛙。
        每年的10月份,对于澳大利亚来说正是初夏时节,雌兽和雄兽在水中交配。这里需要说明的是鸭嘴兽是“单孔目”动物。“单孔目”是什么意思呢?就是鸭嘴兽的大肠末端只有一个孔,这个孔泄殖尿液、排出精子或卵细胞,被称为“泄殖腔孔”,“单孔目”的称呼就是这么来的。而动物界只有爬行类和鸟类有泄殖腔孔,在这点上,鸭嘴兽与它们是相似的。大约半个月左右鸭嘴兽通过泄殖腔孔产下1~3枚卵,卵为白色,壳软,卵个头约似鹌鹑蛋大小。这时雌兽就把卵抱在胸前孵化。雌兽孵卵时,它的地下室就不同以往的地下室那样了,在产卵前鸭嘴兽把地下室收拾得可舒服了,先把洞里的通道加长加宽,然后在原来“卧室”的基础上再挖宽一点,最后把用水泡了一天
        一夜的许多草茎、树叶,码放整齐摆在洞里,这就成了它的舒适的床垫。鸭嘴兽就在这样高级的床上产卵、孵卵。
        大约经过10天左右,小兽从软壳内爬出。小兽大约只有2.5厘米长,全身裸露无毛,闭着眼睛,靠吃母兽的奶长大。小兽吃奶时,姿势奇特,母兽仰卧在地上,它的腹部没有乳头,只有乳腺区,在母兽腹部中央凹陷下去,小兽趴在母兽的凹陷部分用嘴挤压母兽的乳腺区,奶水就流入凹陷部分里,这时小兽就可以舐食乳汁了。所以说,鸭嘴兽又具有哺乳动物的特点。
        两个月后小兽长出体毛,4个月左右小兽发育完全,可以离窝外出觅食了。这说明小兽长大了,开始独立生活了。鸭嘴兽寿命在10~15年。
        鸭嘴兽的体温低,一般体温维持在26~35℃之间,而且体温随着外界环境的变化而变化,但是变化是有范围的,当环境在30~35℃持续不变时,它将失去调温能力而死亡。这一生理特点决定了鸭嘴兽生存范围极为狭窄。
        由于鸭嘴兽有这么多奇特的特点,生物学家们经过约100年的争论,终于将鸭嘴兽定为:哺乳动物纲,单孔目,鸭嘴兽科。全世界只有这一科一属 一种。
        人类对于鸭嘴兽的研究,发现了哺乳动物与爬行动物的亲缘关系,同时也进一步发现了哺乳动物起源于古代的爬行动物。还确认了单孔目动物是最低等的哺乳动物。鸭嘴兽是世界上极其珍贵的动物,它只分布在澳大利亚的东部。


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